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Avances en la investigación sobre el coronavirus

Coronavirus

La emergencia por el nuevo coronavirus 2019-nCoV ha generado una alerta mundial y, con ello, una carrera científica por saber más para controlar el brote. Te contamos todo sobre el coronavirus: qué es, cómo prevenir el contagio y cuáles son los avances científicos más significativos.

El nuevo coronavirus 2019-nCoV, cuyo epicentro se encuentra en la ciudad china de Wuhan, sigue afectado al mundo en este temprano 2020. Hasta ahora, principios de marzo, según informa la Organización de Naciones Unidas (ONU), se han confirmado 88.913 casos de personas afectadas por este virus, de las cuales el 90% se encuentran en China y los restantes 8.739 casos se distribuyen entre otros 57 países. Sin embargo, en los casos detectados fuera de China, hay 38 países que no exceden los 10 casos, mientras que 19 países han tenido solo 1 caso. Por si fuera poco, la ONU resalta que gran parte de las naciones han logrado contener el virus “y no lo han vuelto a tener en las últimas dos semanas”. Amén del optimismo que pueden despertar estos datos, es importante saber qué es el coronavirus, cómo se está estudiando en los laboratorios del mundo para intentar contenerlo y cuáles son las recomendaciones más importantes para prevenirlo.

 

¿Qué es el coronavirus 2019-nCoV?

Para empezar, hay que aclarar que el coronavirus no es una enfermedad, sino un virus. Este microorganismo ha llegado a la población por transmisión zoonótica, es decir, desde animales a seres humanos. Como todo virus, el nuevo 2019-nCoV puede causar distintas enfermedades, desde un resfriado común hasta el síndrome respiratorio agudo severo (SRAS), neumonía o enfermedades renales, según explica la Organización Mundial de la Salud (OMS). La enfermedad infecciosa causada por el coronavirus se llama COVID-19.

 

¿Cómo se propaga la enfermedad COVID-19?

La OMS, en sus respuestas a preguntas frecuentes sobre este fenómeno que aqueja al mundo, explica que la enfermedad producida por el coronavirus se transmite de persona a persona. Si una persona está infectada por el virus puede contagiar a otra a través de las gotículas que provienen de la nariz o de la boca al toser o estornudar. Una forma de contagio es mediante la inhalación de las gotículas de una persona infectada que tose o estornuda. La otra es llamada “por contacto”, que comienza cuando las gotículas de la tos o estornudo de una persona que tiene el virus caen sobre objetos o superficies que nos rodean. Si tocamos una de esas superficies y después tocamos nuestros ojos, nariz o boca, puede ocurrir el contagio. Esto explica que la transmisión haya sido tan rápida.

 

¿Tendremos pronto una vacuna?

Junto con el coronavirus se ha desatado una carrera científica para hallar la vacuna que logre prevenir las enfermedades causadas por él. Un primer gran paso en el camino para hallar la fórmula que controle el virus fue dado por un equipo de investigación de Australia, liderado por Julian Druce y Mike Catton, que logró cultivar el coronavirus en su laboratorio. Los investigadores del Peter Doherty Institute for Infection and Immunity, en Melbourne, consiguieron aislar el virus a partir de la primera persona australiana infectada. Esto significa que distintos equipos de investigación del mundo ahora pueden estudiarlo con mayor profundidad, y en eso están. “Hay cosas que es mucho más fácil hacer si se cuenta con el virus”, aseguró Catton a la revista Nature. Según dijo Druce al diario Business Insider, si bien los expertos chinos ya habían revelado la secuencia del genoma del coronavirus, lo que es muy útil para el diagnóstico, “tener el virus real significa que tenemos la habilidad para validar y verificar todos los métodos de testeo y comparar sus respuestas y especificidades”. Los científicos han compartido su hallazgo con otros laboratorios internacionales, con el objetivo de desarrollar pruebas de diagnóstico más precisas y hallar la vacuna que dé un respiro al mundo.

Recientemente un grupo de la Universidad de Texas, Estados Unidos, hizo otro avance significativo. El equipo liderado por Daniel Wrapp creó un mapa 3D del virus, que será esencial para conocerlo mejor y, de esta forma, lograr limitar la expansión del coronavirus. El estudio publicado en la revista Science, indica que con el mapa a escala atómica se puede ver la llamada “proteína S”, que es la parte del virus que se une a las células humanas y las infecta. Este conocimiento genera optimismo no solo en cuanto a la creación de la tan esperada vacuna sino también de medicamentos antivirales. El mapa fue realizado en 12 días y se hizo con una herramienta tecnológica de alto nivel, llamada microscopía electrónica criogénica.

 

¿Cómo prevenirlo?

Mientras el trabajo científico avanza, hay algunas medidas que podemos tomar. La OMS da algunas recomendaciones para evitar la propagación del virus:

- Lavarse siempre las manos.

- Taparse la boca y la nariz al toser y estornudar.

- Evitar tocarse los ojos, la nariz y la boca.

- Cocinar por completo la carne y los huevos.

- Evitar contacto estrecho con cualquier persona que tenga síntomas de problemas respiratorios, tos constante y estornudos. Se aconseja mantener una distancia de 1 metro con las personas que padecen la enfermedad COVID-19.

- Tener en cuenta los síntomas, que suelen aparecer de forma gradual. Los síntomas más frecuentes son la tos, la disnea (dificultad para respirar) y la fiebre. Además pueden aparecer dolor de garganta, diarrea y congestión nasal. Si se presenta alguno, es importante recurrir a atención médica inmediatamente.


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